Le jour où… la foule évita temporairement à James Hunt une disqualification

Né le 29 août 1947 et décédé le 15 juin 1993, James Hunt était un pilote britannique. Entre 1973 et 1979, il prit le départ de quatre-vingt-douze courses, en remportant dix. Il fut champion du monde en 1976.

Le Grand Prix d’Angleterre, neuvième manche de la saison 1976, eut lieu le 18 juillet de la même année sur le circuit de Brands Hatch. Il mit aux prises Niki Lauda, sur Ferrari, leader du Championnat du monde avec quarante-neuf points, et son dauphin, James Hunt, quatorze points derrière avec sa McLaren. Les deux hommes occupaient la première ligne, suivis par Mario Andretti sur Lotus et Clay Regazzoni sur la seconde Ferrari.

Lorsque le départ fut donné, James Hunt se manqua quelque peu, au contraire du Suisse de la Scuderia, qui gagna deux places. Euphorique, Regazzoni tenta alors de faire l’intérieur à son équipier au premier virage, afin de prendre les commandes de l’épreuve, mais les deux voitures se touchèrent. Le Suisse partit alors en tête-à-queue et fut percuté par James Hunt, puis par Jacques Laffite et par d’autres pilotes encore, provoquant un carambolage. Le drapeau rouge fut déployé et moins d’un tour ayant été parcouru, un nouveau départ serait donné.

 

Tous les pilotes accidentés, dont James Hunt, allèrent donc aux stands, pendant que les mécaniciens s’activaient autour des voitures de réserve. Mais les commissaires décidèrent que les pilotes ne pourraient reprendre le départ qu’au volant de leur voiture originale et à la condition qu’ils aient accompli un tour pour rentrer aux stands. Ce qui n’était pas le cas du Britannique : il avait en effet rejoint les stands en passant par un chemin de traverse à la fin de la ligne Cooper. S’engagea alors une discussion entre la direction de course et McLaren, pendant que les mécaniciens faisaient leur possible sur la monoplace de leur pilote.
La direction se montra inflexible, jusqu’à ce que la foule prenne les choses en main. Il s’agissait en effet du Grand Prix d’Angleterre et il était inenvisageable de priver le public de son favori ; d’autant plus que celui-ci luttait pour le titre de champion du monde. Menaçante, la foule scanda alors le nom de James Hunt et par crainte de débordements, la direction de course décida alors de laisser courir celui qui était alors second du Championnat du monde. La foule avait donc offert à son héros une seconde chance !

James Hunt ne manqua pas cette opportunité, remportant la course après avoir dépassé Niki Lauda au quarante-cinquième des soixante-seize tours du circuit de Brands Hatch. En vain : deux mois plus tard, suite à une réclamation de Ferrari, il fut finalement bel et bien disqualifié. Cela ne l’empêcha pas de devenir malgré tout champion du monde, bien aidé il est vrai par le terrible accident de son adversaire au Nürburgring lors du Grand Prix d’Allemagne, qui le fit rater deux courses.

Pilote fantasque, séducteur, James Hunt a laissé une image sulfureuse dans le monde de la F1 qu’il quitta en 1979 après deux saisons très décevantes. Il cultiva cette image dans son rôle de commentateur sur la BBC et jusqu’à son décès, en 1993, d’une crise cardiaque.

Le classement final de la course :

        Grille Tours Retard Points
1 N. Lauda Ferrari 1 76 1h44:19.66 9
2 J. Scheckter Tyrrell 8 76 +16.18 6
3 J. Watson Penske 11 75 +1 tour 4
4 T. Pryce Shadow 20 75 +1 tour 3
5 A. Jones Surtees 19 75 +1 tour 2
6 E. Fittipaldi Fittipaldi 21 74 +2 tours 1
7 H. Ertl Hesketh 23 73 +3 tours  
8 C. Pace Brabham 16 73 +3 tours  
9 J.-P. Jarier Shadow 24 70 +6 tours  
DSQ J. Hunt McLaren 2 76    
Abd. G.. Nilsson Lotus 14 67    
Abd. R. Peterson March 7 60    
Abd. B. Lunger Surtees 18 55    
Abd. P. Depailler Tyrrell 5 47    
Abd. C. Reutemann Brabham 15 46    
Abd. A. Merzario March 9 39    
Abd. C. Regazzoni Ferrari 4 36    
Abd. J. Laffite Ligier 13 31    
Abd. B. Evans Brabham 22 24    
Abd. V. Brambilla March 10 22    
Abd. H. Pescarolo Surtees 26 16    
Abd. C. Amon Ensign 6 8    
Abd. M. Andretti Lotus 3 4    
Abd. J. Mass McLaren 12 1    
Abd. H.-J. Stuck March 17 0    
Abd. G. Edwards Hesketh 25 0    
NQ J. Ickx Wolf-Williams        
NQ D. Galica Surtees        
NQ M. Wilds Shadow        
NQ L. Lombardi Brabham        

MTC : Niki Lauda (Ferrari) : 1'19''91 (Tour 41)

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